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El banco suizo que ayudó a contribuyentes estadounidenses a evadir impuestos se enfrenta a duras sanciones

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El Fiscal de los Estados Unidos para el Distrito Sur de Nueva York, Geoffrey S. Berman, el Subprocurador General Adjunto Principal de la División de Impuestos del Departamento de Justicia, Richard E. Zuckerman, y el Jefe del Servicio de Rentas Internas e Investigación Criminal (IRS-CI), Don Fort,  han anunciado la presentación de cargos penales contra Zürcher Kantonalbank (ZKB), una institución financiera con sede en Zúrich, Suiza.

ZKB está acusado de conspirar para ayudar a los clientes contribuyentes de EEUU a  evadir sus obligaciones tributarias en el país estadounidense, presentar declaraciones de impuestos federales falsas y, de otro modo, ocultar cientos de millones de dólares en cuentas bancarias offshore en Suiza.

Berman también anunció un acuerdo de enjuiciamiento diferido con ZKB, en virtud del cual el banco suizo admitió su conducta ilícita al ayudar a los clientes contribuyentes de Estados Unidos a violar sus obligaciones legales. Las admisiones están contenidas en una Declaración de Hechos detallada adjunta al Acuerdo.

El acuerdo requiere que ZKB pague un total de 98.5 millones de dólares. Esta cifra refleja, en parte, un crédito dado a ZKB debido a su cooperación en este caso. Sin embargo, el monto del crédito de cooperación de ZKB fue reducido por el Gobierno debido a las acciones de ZKB, como se describe en la Declaración de Hechos, para disuadir a dos banqueros de ZKB acusados ​​de cooperar con las autoridades de los EEUU., durante años después de su acusación formal. Esos banqueros acusados son Stephan Fellmann y Christof Reis, también declarados culpables.

El cargo criminal contra ZKB está contenido en una Información que alega un cargo de conspiración para defraudar intencionalmente y a sabiendas el IRS, presentar declaraciones de impuestos federales falsas y evadir impuestos federales sobre la renta. Si ZKB cumple con todos los términos del Acuerdo, el Gobierno pospondrá el enjuiciamiento de la información por tres años y luego tratará de desestimar los cargos.

ZKB también acordó brindar asistencia continua al Departamento de Justicia, incluida la entrega de información detallada sobre las cuentas offshore en las que los contribuyentes estadounidenses tienen intereses directos o indirectos, incluida información detallada sobre otros bancos que transfirieron fondos a esas cuentas o que aceptaron fondos. Además, ZKB acordó cooperar con los fiscales para hacer solicitudes de tratados a Suiza u otros países para obtener información de la cuenta.

Berman dijo: «ZKB y dos de sus banqueros han admitido haber conspirado para ayudar a los contribuyentes estadounidenses a evadir sus obligaciones tributarias. El banco permitió a los contribuyentes ocultar cuentas del IRS y buscó activamente ganar el negocio de los estadounidenses que buscan evadir impuestos. Después de hacerlo, ZKB disuadió a los dos banqueros de cooperar con las autoridades de los EEUU, lo que ha resultado hoy en una reducción en el crédito de cooperación del banco. Las sanciones financieras sustanciales impuestas al banco, y las súplicas de los dos banqueros, deben dejar en claro que no se tolerará que los contribuyentes de los Estados Unidos sean evasores de impuestos».

Zuckerman añadió que «ZKB y los otros acusados ​​en este caso sabían que los contribuyentes estadounidenses estaban manteniendo cuentas no reveladas de ‘dinero negro’ en ZKB para evitar sus obligaciones tributarias y no hicieron nada para evitarlo. El acuerdo de hoy y las declaraciones de culpabilidad envían un mensaje claro de que este tipo de conducta no será tolerada. El Departamento continuará trabajando con nuestros socios en IRS-CI para enjuiciar a las instituciones financieras y las personas que conspiran para defraudar a los Estados Unidos».

«La resolución de hoy con ZKB y las declaraciones de culpabilidad de dos empleados del banco envían un fuerte mensaje de cumplimiento y compromiso con la comunidad bancaria internacional y con los contribuyentes de los EEUU, cuando los individuos y las entidades se esconden detrás de sociedades offshore pantalla y cuentas bancarias anónimas, no solo están engañando al gobierno de los Estados Unidos, están engañando a los ciudadanos honestos que pagan impuestos y están obedeciendo la ley y haciendo lo correcto», ha sentenciado Don Fort.

El papel de ZKB

Desde al menos alrededor de 2002 hasta aproximadamente 2009, ZKB ayudó a ciertos contribuyentes estadounidenses con cuentas en ZKB a evadir sus obligaciones tributarias en Estados Unidos, presentar declaraciones de impuestos federales falsas ante el IRS y ocultar las cuentas en ZKB del IRS.

ZKB lo hizo al abrir y mantener cuentas no declaradas para los contribuyentes de EEUU en ZKB, y al permitir que los administradores de activos de terceros abran cuentas no declaradas para los contribuyentes de los EEUU en ZKB.

ZKB tenía aproximadamente 2.000 cuentas no declaradas en nombre de los clientes contribuyentes estadounidenses que en conjunto evadieron más de 39 millones de dólares en impuestos de EEUU entre 2002 y 2013.

En cumplimiento de un plan para ayudar a los contribuyentes estadounidenses a ocultar activos del IRS y evadir impuestos, ZKB emprendió, entre otras acciones, lo siguiente:

ZKB suscribió aproximadamente 349 «acuerdos de palabras clave» con clientes contribuyentes estadounidenses según los cuales el banco acordó no identificar a los contribuyentes estadounidenses por su nombre en documentos bancarios, sino identificar a los contribuyentes estadounidenses por nombre en código, a fin de reducir el riesgo de que las autoridades fiscales de EEUU aprendieran las identidades de los contribuyentes estadounidenses. ZKB entendió que una razón principal por la cual los contribuyentes estadounidenses buscaban estas cuentas de «palabras clave» era para evitar la detección por parte de las autoridades fiscales de EEUU.

ZKB abrió y mantuvo cuentas para muchos clientes contribuyentes de Estados Unidos mantenidos en nombre de corporaciones, fundaciones, fideicomisos u otras entidades legales, lo que ayudó a esos contribuyentes estadounidenses a ocultar su titularidad real de las cuentas. Algunas de las estructuras no tenían un propósito comercial, sino que existían únicamente con el propósito de ayudar a los clientes contribuyentes de ZKB a ocultar sus activos offshore.

ZKB acordó mantener estados de cuenta bancarios y otros correos relacionados con aproximadamente 750 cuentas de clientes contribuyentes domiciliados en las oficinas de ZKB en Suiza, en lugar de enviarlos a clientes contribuyentes estadounidenses en los Estados Unidos, lo que ayudó a garantizar que los documentos que reflejan la existencia de las cuentas permanecieron fuera de los Estados Unidos y fuera del alcance de las autoridades fiscales de los Estados Unidos.

ZKB solicitó nuevos negocios a través del sitio web www.swiss-bank-accounts.com, que fue operado por un tercero, y que dio como resultado la apertura de cuentas en ZKB para clientes contribuyentes de EEUU, cuyas cuentas no fueron declaradas.

ZKB sabía que ciertos clientes contribuyentes de EEUU mantenían cuentas no declaradas en ZKB para evadir sus obligaciones tributarias en el país americano. En violación de la legislación de EEUU, ZKB entendió que las prohibiciones legales con respecto a la evasión fiscal son distintas de las obligaciones de ZKB bajo su Acuerdo de Intermediario Calificado.

Ciertos banqueros de ZKB comúnmente usaban el término «Schwarzgeld», en alemán, «dinero negro»,  internamente para referirse a cuentas no declaradas, incluidas aquellas en poder de ciudadanos de Estados Unidos.

Hasta mediados de 2008, ZKB no impidió que ninguna persona de los EEUU abriera una cuenta si se negaba a completar el Formulario W-9, aunque ZKB sabía que tales cuentas tenían, o era muy probable que no fueran declaradas.

En 2008, ZKB tenía aproximadamente 794 millones de dólares en activos bajo administración relacionados con cuentas no declaradas en poder de clientes contribuyentes de Estados Unidos. De 2002 a 2013, ZKB obtuvo aproximadamente 21 millones de dólares en ganancias por aproximadamente 24 millones de dólares en ingresos brutos de sus cuentas de contribuyentes no declarados en Estados Unidos, incluidas las cuentas de estructuras corporativas.

A principios de 2008, se hicieron públicas las acciones de cumplimiento de los EEUU contra la institución bancaria suiza UBS. Alrededor de julio de 2008, UBS anunció que dejaría de prestar servicios de banca privada transfronteriza a clientes domiciliados en los EEUU.

En lugar de cerrar inmediatamente sus propias cuentas no declaradas de contribuyentes estadounidenses como resultado de la investigación de UBS, ZKB, a través de su departamento de administración de activos externos (EAM), en cambio trató la decisión de UBS de dejar de aceptar clientes contribuyentes estadounidenses como una oportunidad comercial, y buscó activamente aumentar su base de contribuyentes y clientes en los Estados Unidos. ZKB ganó muchos clientes contribuyentes de EEUU.

Sin embargo, en 2008 y 2009, al mismo tiempo que la Mesa de EAM de ZKB buscó proactivamente aumentar su base de contribuyentes y clientes de EEUU, también comenzaron a implementar una serie de medidas que gradualmente limitaban las cuentas de valores en poder de los clientes contribuyentes de Estados Unidos. Al principio, las restricciones se aplicaban solo a clientes anteriores de UBS, pero ZKB amplió sus restricciones a lo largo del tiempo.

En junio de 2009, ZKB decidió cerrar su negocio con todos los clientes domiciliados en Estados Unidos que tenían cuentas de valores, y en 2011, ZKB decidió salir de su negocio con todos los clientes domiciliados en los EEUU. Para el año 2012, ZKB había cerrado virtualmente todas las cuentas en poder de contribuyentes domiciliados en los Estados Unidos, y para aquellos clientes de los EEUU pero domiciliados en otra jurisdicción, ZKB solicitó el Formulario W-9 y prueba del cumplimiento tributario de los EEUU, con lo que ZKB finalizó así todos sus negocios transfronterizos con estadounidenses.

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